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Imágenes terrestres de satélites estadounidenses ayudan a países en todo el mundo

Agencia Landsat comprometida a compartir datos con la comunidad científica

Publicado: 12 de abril de 2007

[Foto: NASA]
Guinea-Bissau es un pequeño país en el África occidental. Se ven patrones complejos de aguas de poca profundidad a lo largo de su litoral, el Geba y otros ríos llevan sedimentos al Océano Atlántico.
Washington – Las agencias estadounidenses responsables de la serie Landsat de satélites de observación terrestre han acordado que la próxima generación Landsat se lanzará en 2011, y Estados Unidos no es el único país que se beneficiará con los mapas de imágenes que continuamente se hacen de los océanos, superficies de tierra y capas de hielo del planeta.

Desde 1972 una serie de satélites Landsat ha estado en órbita alrededor de la Tierra, recogiendo imágenes desde casi 700 kilómetros de distancia sobre la superficie, en una órbita sincronizada con el sol cerca de los polos. Esto significa que el satélite circula el planeta casi en dirección norte-sur mientras que la Tierra rota del oeste al este. NASA y el Servicio Geológico del Departamento de Interior de Estados Unidos (USGS) son responsables de los segmentos espacial y terrestre de los satélites, respectivamente.

Landsat 5 fue lanzado en 1984 y a pesar de una vida inicialmente diseñada para durar de tres a cinco años todavía funciona aunque con capacidad limitada. Landsat 7 fue lanzado en 1999, y desde 2003 ha tenido un problema con un sensor que ha limitado su capacidad. Ambos satélites extinguirán su combustible en 2010 o 2011; se espera que el próximo satélite, llamado Misión de Continuidad de Datos de Landsat, sea lanzado en 2011. (Ver artículo relacionado)

“USGS y NASA están muy preocupados por la continuidad de información y el acceso a datos,” comentó Ronald Beck, especialista de información de programas en USGS para el programa de sensores remotos en tierra. “Estamos firmemente comprometidos a compartir los datos con la comunidad científica mundial”

COMPARTIMOS IMÁGENES DEL MUNDO

Los datos de Landsat se usan en varias aplicaciones, incluyendo agricultura y asuntos forestales, planificación del uso de la tierra, gestión de recursos de agua, gestión de zonas costeras, predicciones ecológicas y gestión de desastres.

Los sensores de Landsat tienen una resolución espacial moderada. Las residencias individuales no son visibles en una imagen de Landsat, pero si pueden verse grandes objetos en una autopista. Esta resolución espacial es importante porque es suficientemente amplia para tener cobertura mundial y suficientemente detallada para caracterizar procesos a escala humana tales como el crecimiento urbano.

En 2001, NASA y USGS acordaron compartir con la comunidad internacional, a través del Programa de las Naciones Unidas para el Medio Ambiente (PNUMA) el conjunto de datos mundiales de Landsat, imágenes de satélite de todo el planeta, desde 1993 hasta el año 2000.

Las imágenes, Landsat valoradas en 20 millones de dólares, permiten a los ministerios de medioambiente en África, con asistencia de PNUMA, NASA, USGS, la Universidad de Maryland y la corporación Earth Satellite, aprender y analizar los cambios ambientales en sus regiones durante un período de ocho años.

Puesto que en muchos países africanos no hay acceso a la Internet, los conjuntos de datos se ceden a los ministerios en discos duros de alta densidad llamados “bloques de datos” que contienen cientos de imágenes de satélite. Los mismos datos son accesibles gratuitamente a través de los portales de Internet de NASA, USGS, la Universidad del Estado de Michigan y la Universidad de Maryland.

La Oficina de Océanos y Asuntos Ambientales y Científicos Internacionales del Departamento de Estado (OES) y la Oficina de las Naciones Unidas de Asuntos del Espacio Ultraterrestre celebraron cuatro talleres en África entre 2003 y 2005 para revisar el progreso que las instituciones africanas hicieron con el uso de los datos de Landsat para tratar problemas de desarrollo sostenible, explicó Fernando Echavarria de la Oficina de Espacio y Tecnología Avanzada de OES.

“También trabajamos para asegurar que vamos a la cabeza en proporcionar los datos de Landsat a los centros regionales de excelencia”, dijo Echavarria. “Es un gran continente y tiene muchos problemas, pero hay mucha capacidad en África para esta tecnología de sensores remotos”.

RASTREO DE AMENAZAS A LA SALUD

En 2000, las imágenes Landsat ayudaron a los científicos de la Organización Mundial de la Salud (OMS), los Centros de Estados Unidos para el Control y la Prevención de Enfermedades, la Unidad 3 de Investigación Médica Naval (NAMRU-3) y el Instituto del Ejército Walter Reed para la Investigación, a tratar con un brote, el primero fuera de Africa, de fiebre amarilla que surgió en Arabia Saudita y Yemen.

La fiebre amarilla es una aguda enfermedad vírica que afecta a los humanos y animales domésticos tales como ganado, búfalos, ovejas y cabras, y está comúnmente asociada con epidemias provocadas por mosquitos en años de precipitaciones extraordinarias.

Para apoyar los esfuerzos de las agencias internacionales, comentó Assaf Anyamba, un científico investigador del Centro de Vuelos Espaciales Goddard de la NASA en Maryland, “tenemos que proporcionar información para que sepan donde ha llovido, donde ha crecido la vegetación. Estas son las posibles zonas en donde podría haber más especimenes que puedan portar el virus y estén reproduciéndose y contagiando la enfermedad”.

Los científicos usan las imágenes de Landsat desde el período del brote y las comparan con imágenes de antes de que este se produjera.

“Se puede ver una gran diferencia en términos del verdor de la vegetación,” dijo Anyamba, “y esto permitió a los equipos ... mirar en las zonas alrededor de las áreas inundadas de la costa arábica y de Yemen y responder al brote”.

Añadió que, “en áreas donde los brotes que ocurren son pequeños y tienen una topografía compleja, Landsat es un instrumento muy útil para analizar los patrones y las condiciones ecológicas”.

Ver también “Agencias EE.UU. continúan con planes de sucesión Landsat-7

Para más información ver el sitio web, en inglés, de Future of Land Imaging patrocinado por la Oficina Ejecutiva del Presidente.

Cheryl Pellerin
Redactora del Servicio Noticioso desde Washington

 
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